La Espeleología es "el estudio de las cuevas". El objeto de las ciencias simples puede ser clara y perfectamente definido pero, en las ciencias complejas los límites entre ellas son siempre algo flexible; estas ciencias están tan íntimamente conectadas que sólo pueden ser separadas arbitrariamente. Es el caso de la mayoría de las Ciencias Naturales y la Espeleología pertenece a este tipo de ciencia compleja. El término "cueva" es una idea antropocéntrica, por lo cual es preferible referirse a la Espeleología como al "estudio del mundo subterráneo".


De acuerdo a la división temática recomendada por Speleological Abstracts (publicación de la UIS -Unión Internacional de Espeleología-), la Espeleología comprende tres áreas de investigación: Geoespeleología o Espeleología Física. Definida como una de las ciencias de la tierra, incluye: geología, geografía física, karstología, hidrogeología y, por supuesto, la exploración y topografía de cavidades individuales. Bioespeleología: el estudio de la vida subterránea. Es una rama de la biología, o de la zoología, ya que casi todos los organismos cavernícolas son animales. Incluye: anatomía, fisiología y taxonomía zoológicas, sistemática filogenética, cladística e investigación experimental. Comprende además la ecología, biogeografía, genética y evolución de los animales cavernícolas. Antropoespeleología, o Espeleo-Antropología, una parte de la antropología, arqueología y paleontología, en relación con el pasado del hombre y las cuevas.

El Departamento de Espeleología de la S.C.Aranzadi centra sus investigaciones en el territorio de Gipuzkoa, situado en la parte central del País Vasco, en la frontera entre España y Francia, a orillas del Mar Cantábrico. Pero también extiende sus estudios a los territorios vecinos de Bizkaia, Alava, Navarra, y a las áreas vasco-francesas de Labourd, Basse Navarre y Zuberoa.

La investigación espeleológica en Gipuzkoa tiene sus comienzos a fines del siglo pasado y comienzos del presente siglo. Entre 1871 y 1930 un conjunto de investigadores de la prehistoria (S.Umerez, C.Lersundi, T.Aranzadi, E.Eguren, J.M.Barandiarán) realizan prospecciones arqueológicas y excavaciones en diversas cuevas: Aizkirri, Aitzbitarte, Urteaga y otras. De modo parecido entre 1905 y 1929 los pioneros de la Bioespeleología, E.Racovitza y R.Jeannel, colectan fauna en diversas cavidades gipuzkoanas, colaborando con ellos H.Breuil, reconocido paleontólogo. Sus resultados son publicados en la serie "Biospeologica: Enumeration des grottes visetées. Archives de Zoologie Expérimentale et Générale". A la notable actividad desplegada por los fundadores de "Biospeológica" se suman algunos naturalistas vascos y españoles, como C.Bolívar, J.Nonídez y F.Bonet, quienes publican entre 1917 y 1931 diversos trabajos sobre coleópteros, pseudoescorpiones y colémbolos cavernícolas.

Esta fructífera etapa inicial se ve interrumpida por la guerra civil de 1936, la segunda guerra mundial y su postguerra, período que marca un largo paréntesis en casi todas las actividades científicas, incluyendo la espeleología. En 1946 se funda la Sociedad de Ciencias Aranzadi, dando origen a la espeleología moderna en el País Vasco. En esa época se efectúan campañas geológicas y paleontológicas en cuevas de las montañas de Aralar y Aitzgorri, donde participan entre otros N.Llopis Lladó y J.Gómez de Llarena. Los estudios bioespeleológicos son desarrollados en diversas cavidades por eminentes investigadores, como R.Margalef, E.Balcells, F.Español and M.Rambla, en colaboración con espeleólogos del país. Esta época sienta las bases para la catalogación, exploración y estudio sistemático de cavidades, y desemboca en la creación del Catálogo Espeleológico de Gipuzkoa, que irá siendo publicado en la revista Munibe, órgano de la S.C.Aranzadi.

A partir de 1950 la exploración de simas recibe un fuerte impulso con la aparición de las escalas metálicas y otras técnicas de escalada. Hay que destacar que la mayoría de las cavidades del país son simas de entrada vertical. El grupo espeleológico de la SCA desciende en Aralar la Sima de Ormazarreta 1, que con sus -402 m de profundidad constituye un record para la época. En el valle de Aránzazu se inicia la exploración del gran complejo de Gesaltza-Arrikrutz, con 14 km de galerías. Los trabajos en el macizo de Larra (en los Pirineos Vascos) son intensos. En los 60 el grupo de Aranzadi escala 95 m de altura en una de las paredes de la gran Sala de la Verna, situada a 700 m de profundidad en la Sima P.S.Martín, encontrando la continuación de la cavidad; ésto permitió alcanzar el fondo, a -1.171 m, constituyendo el record del mundo de profundidad durante más de una década. Actualmente, con el descubrimiento de bocas superiores, la Sima de San Martín totaliza -1.342 m. La SCA organiza el Primer Congreso de Espeleología del País Vasco en 1956: punto de partida para la realización de sucesivos congresos y jornadas, y para la posterior creación de la UEV -Unión de Espeleólogos Vascos-, un organismo que coordina la colaboración entre los grupos espeleológicos que irán surgiendo en el país.

La espeleología moderna es desarrollada por numerosos espeleólogos de la SCA, tales como F.Ruiz de Arkaute, J.San Martin, R.Corcóstegi, A.Arratibel, A.Leibar, P.R.Ondarra, F.Leizaola, P.Sistiaga, J.C.Vicuña, J.A.Martínez, D.Adrian, J.Villota, C.Galán, R.Zubiria, J.Zabala, P.Rigault, D.Dulanto, F.Etxeberria, J.Astigarraga, F.Ugarte, A.Merino, I.Goikoetxea. Los trabajos de F.Etxeberria en Antropología Física y Paleopatología, y de C.Galán en Bioespeleología y estudio de Quirópteros, han aportado numerosas publicaciones.

En el plano técnico, un notable avance se produjo en la década de los 70, al sustituirse las escalas metálicas por la técnica de jumars y sólo cuerda. Esto permitió explorar las mayores simas y sistemas subterráneos de Gipuzkoa. Los espeleólogos de la S.C.Aranzadi, en colaboración con otros grupos de la ARSIP (organismo que coordina las exploraciones en Larra) y UEV, participaron en distintos momentos en la exploración y estudio de la Sima de Budogia Bu-56 (-1.408 m de desnivel, la mayor sima del País Vasco y primera profundidad integral del mundo -a partir de una única boca-), Sima Lonné Peyret (-774 m, en cuyo río subterráneo F.Arkaute muere por hidrocución), Sistema de Ormazarreta (-576 m, la más profunda cavidad de Gipuzkoa), Cueva de Ojo Guareña (90 km de desarrollo, la más larga cueva de España), Sistema Caballos-Valle (60 km de desarrollo), Sima SI-44 (42 km) y otras grandes cavernas. En los últimos 30 años algunos espeleológos de la SCA, especialmente C.Galán, han participado también en el estudio de zonas kársticas tropicales y templadas en Venezuela, Argentina, Brasil y Cuba.


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